伏尔泰曾将神圣罗马帝国描述为“既不神圣,也不罗马,更非帝国”,这使得帝国的历史和意义在很大程度上遭到了误解。在本书中,约阿希姆惠利概述了神圣罗马帝国迷人的千年历史。帝国建立于800年,以查理曼大帝的法兰克王国为基础,1500年左右,“德意志民族的神圣罗马帝国”这一称呼正式出现。帝国的进程和历史始终受到欧洲重大发展的影响,从宗教改革到三十年战争,再到法国大革命,直到1806年拿破仑摧毁帝国。一千多年的共同历史感和帝国建立的法律传统塑造了欧洲德语区的过往图景。惠利通过这本书分析了帝国在欧洲权力和政治史上的重要影响和作用,并指出:德国历史上从未有过比这更持久的政治制度。

约阿希姆惠利(Joachim Whaley),剑桥大学德国历史与思想教授,冈维尔和凯斯学院研究员。主要教授1500年以来的德国历史和文化以及当代德国政治。著有《15291819年汉堡的宗教宽容和社会变革》(1985)《14931806年的德意志与神圣罗马帝国》(2012),并以英德双语发表过多篇论文。1984年成为皇家历史学会会员,2015年被选为英国国家学术院院士。

800年圣诞节,教皇利奥三世在罗马为查理曼加冕,后者就此成为罗马皇帝。在此之前,拥有强大实力的查理曼已经是法兰克王国的统治者,并成为意大利北部领土的国王。他原先的头衔是“法兰克和伦巴第之王”,现在又加上了皇帝头衔,这看似巨大的权力,实际却指代不清。当时还没人知道,他在罗马的加冕典礼预示着一个全新的帝国体系。然而,这是一个重要的转折点,罗马帝国逐渐转变,并在几个世纪后形成德意志帝国。法兰克王国的形成,是罗马帝国的衰落,以及法兰克人在其西北边缘建立日耳曼部落的结果。110年左右,罗马帝国在图拉真的统治下达到巅峰。然而,帝国很快就出现了问题,因为要管理从西欧到小亚细亚的巨大版图非常困难,当时的帝国人口占全世界总人口的比例可能高达20%。

庞大的帝国越来越难控制,权力开始分散,直到戴克里先(284305年在位)确立正式制度,才开始由四位皇帝同时管理帝国。四位皇帝的野心很快成为不稳定因素,最终君士坦丁于310年成为西罗马帝国皇帝,并于324年成为整个罗马帝国唯一的统治者(324337年在位)。他将首都迁至拜占庭,并更名为君士坦丁堡。他信奉基督教,确立了王朝继承的原则。

然而,复兴没能延续。帝国内部出现了冲突,同时,来自北方的迁徙部落(比如匈奴人)向莱茵河和多瑙河流域发动攻击, 最终帝国再次分裂。395年,罗马帝国分为东、西两部分。此时, 罗马城已经受到哥特人的威胁,后者于410年洗劫了这座城市,之后西罗马帝国将新首都设在拉文纳。

首都设在君士坦丁堡的拜占庭帝国持续繁荣了几个世纪, 直到1453年被奥斯曼帝国征服。相比之下,西罗马帝国却屡遭日耳曼人的侵扰。这些日耳曼部落不是德意志人,正如日后的德意志学者经常说的那样,“日耳曼人”只是一种泛称,罗马人用这个词来指代生活在莱茵河以东和多瑙河以北的蛮族部落。这片区域又被称为“日耳曼尼亚”。

在罗马政权衰落后,这些部落开始向西部和南部迁徙。在476年西罗马帝国的末代皇帝被废黜之前,非洲、西班牙、法国、瑞士、意大利和达尔马提亚等地都已经建立起了日耳曼人的王国。新的日耳曼国王继续承认东罗马帝国皇帝的权威;他们请后者接受日耳曼王国的独立地位,但没人试图篡夺皇位;他们还使用东罗马帝国的货币。但是这些王国各自为政,它们几乎总是在交战,罗马、日耳曼和匈奴各方军事力量的兴衰始终影响着这片区域。从3世纪到10世纪,这些部落中的某些群体逐渐产生共同的民族身份,最终形成共同语言。最重要的两个民族分别是法兰克人和德意志人,前者出现的时间早于后者。

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